{h1}
miljö + energi

Leveranser av sällsynta jordartsmaterial är fortfarande långt ifrån säkra

Anonim

Material som är väsentliga för teknikprodukter som elbilar, vindkraftverk eller hårddiskar, kända som sällsynta jordartsmetaller, blir inte mindre sällsynta eller mindre viktiga.

Faktum är att experter vid en större sällsynta jordartsmetskonferens i Milano den 16 oktober - det europeiska nätverket för sällsynta jordar (ERECON) - kom överens om att brister i utbudet fortsätter för tillfället. Det här är inte bara en fråga för teknikföretag: deras dysterutsikter bör vara avgörande för framtiden för de internationella förbindelserna.

Vi behöver nya källor till sådana material, och vi behöver våra nuvarande branscher för att bli mer motståndskraftiga mot försörjningsstörningar. De kommer att hända och vi måste vara förberedda. Sällsynta jordelement är som salt och peppar av många dagliga produkter - världen skulle inte sluta utan dem, men det skulle vara en fattig plats.

Vissa säger att det värsta är över. Tillförselkrisen för sällsynta jordarter blev uppenbar när priserna tredubblades 2011, drivna av oro över begränsade leverans- och exportrestriktioner som Kina, den dominerande tillverkaren på den tiden, införde. Efter det här priset toppade USA, Japan och EU framgångsrikt till WTO och tvingade Kina att öppna sin exportmarknad.

Tillgångar från andra sidan Kina, såsom bergspassmynten i Kalifornien, har också utvecklats och Kinas globala marknadsandel har följaktligen gått från 95% till cirka 75%, enligt konferensdeltagarna. Och geologer runt om i världen slutar inte försäkra oss om att reserverna är rikliga.

Så, är det här mycket ado om ingenting? Faktiskt ser bilden mindre ljus ut än de långsamt framväxande trenderna för en mer oberoende försörjning kan föreslå. De flesta länder är minst lika känsliga som 2011.

Varför är vi fortfarande sårbara

Kina rör sig gradvis "nedströms" i försörjningskedjan av sällsynta jordartsmetaller. En gång dominerade den bara i att gruva själva materialet, nu vill man skapa jobb och en högteknologisk tillverkningsindustri beroende på dessa sällsynta jordartsmetaller. Det har vidtagit åtgärder för att "uppmuntra" tillverkare att lokalisera sin produktion i Kina för att "säkerställa" tillgång till sällsynta jordartsmedel enligt konferensdeltagare.

Detta ger europeiska producenter en ganska obekväm position. De vill ha tillförlitliga kontrakt med nedströms industrier, som arbetar närmare slutprodukterna. Men överlevnad i konkurrenskraftiga tider är hård, och de företag som faktiskt gör mobiltelefoner eller vindkraftverk är nu låsta i investeringsbeslut som kommer att kräva mer sällsynta jordartsmaterial i överskådlig framtid.

Det finns en mindre känd etisk dimension i den. Några 40% av kinesisk extraktion av sällsynta jordartsmedel beräknas ske i olagliga gruvor enligt en expert som arbetar med kinesiska källor. Konsumenterna bör börja inse att ett betydande antal fina enheter och vårda förnybara energikällor faktiskt bygger på en smutsig, blodig och olaglig utvinningsprocess.

Utöver allt så fortsätter gunboatdiplomatin som skapade fart för 2011-utbudskrisen. Territoriella tvister i södra och östra kinesiska haven har lämnat Kina på dåliga villkor med flera grannländer. Med tanke på att historiker ständigt påminner oss om att det stora kriget kom fram ur en liknande konstellation i Europa 1914, borde man tydligt vara orolig över vad som potentiellt kunde eskalera till en allvarlig katastrof.

Vad kan göras

USA, Frankrike, Tyskland och Japan har alla kört stora projekt för att testa nya återvinningsalternativ som kan bidra till att minska beroendet av nya sällsynta jordartsmetaller. Sådana initiativ kan ge resultat snabbt. För länder som inte har infört sådana projekt (inklusive Storbritannien) är det dags att komma ikapp.

Tillverkare som Siemens eller General Electric som är beroende av sällsynta jordartsmetaller verkar redo och villiga att engagera sig. När allt kommer omkring är det i deras intresse att etablera försörjningskedjor som kan klara en löpning på dessa material. En plattform för engagemang mellan regering och tillverkare kan kräva politiskt ingripande - någon form av teknikstrategistyrelse eller ett internationellt metallåtervinningsavtal.

Även om återvinning och ökad effektivitet är viktigt är det inte tillräckligt med sådana steg: nya leveranser behövs - det vill säga gruvdrift. Sverige har några av de mest lovande insättningarna i Europa, så har Grekland bland andra regioner. Lokala politiker kan kämpa för att få stöd för ny gruvdrift men det allmänna intresset för grön teknik som bygger på en hållbar försörjning bör hjälpa till.

Grönland har också rika sällsynta jordartsmängder - kanske en fjärdedel av världens utbud. Kina får redan sin fot i den dörren, med 1 500 arbetare som gruvor där, men tävlingen är inte över.

Den sällsynta jordbruksförsörjningskretsen är en kortsiktig brådska med möjligheter på medellång sikt. Ingen borde skylla Kina för att agera i sina egna intressen. Snarare måste andra samarbeta för att nå en lösning. Sist men inte minst internationella ansträngningar för att upprätta due diligence längs värdekedjan borde hjälpa Kina att röra sig bort från olaglig gruvdrift och skapa en mer hållbar och transparent sällsynt jordleverans.

Rekommenderas

Varför den brittiska monarkin löper ut ur ädla namn för sina söner och döttrar

Colombia: s krusstid: är kriget med FARC till ett slut?

Universiteter Australien kritiserar tillverkningsarbetet