{h1}
miljö + energi

PFI-kontrakt för att bygga avfallsförbränningsanläggningar brände mer pengar än skräp

Anonim

Mer än 200 miljoner pund har spenderats på misslyckade avfallshanteringsprojekt, enligt en granskningsrapport från en tvärparti av parlamentariker. Kommittén för offentliga redovisningar skyllde "lax" och "dåligt utarbetade" offentlig-privata finansieringssystem.

Men även om parlamentsledamöter har rätt att kritisera dessa avtal, misslyckas de med att motsätta sig besättningen med privatekonomin själv. Vi borde inte vara rädda för att säga det: avfallshantering är helt enkelt billigare och effektivare i offentliga händer.

Problemen går tillbaka till privata finansinitiativ (PFI) -kontrakt som undertecknades i slutet av 90-talet. Under PFI stampar privata företag pengar för att bygga ny infrastruktur och den offentliga sektorn betalar dem tillbaka över tiden.

Sådana system har bevisat kontroversiella och parlamentsledamöter har tidigare kritiserat PFI på vägar, sjukhus, skolor och tunnelbanan i London samt avfallshantering.

I det här fallet har vissa projekt helt enkelt inte slutförts. Till exempel har den brittiska regeringen betalat Surrey County Council 124 miljoner pund sedan 1999, knuten till rådets överenskommelse med en entreprenör för att bygga två avfallsanläggningar. Femton år sedan har dessa växter fortfarande inte byggts. Och pengarna? Om bara avfall kan förbrännas så enkelt.

Förutsägbara problem

Den senaste rapporten visar hur kommersiellt intresse för lönsamma förbränningsanläggningar kan snedvrida politik för hantering av avfall, på bekostnad av återvinning och återanvändning.

Avfallshantering utvecklas snabbt och parlamentsledamöterna har rätt att framhäva hur oflexibla dessa kontrakt är inför denna förändring. Fasta 25-30 års kontrakt är standard i PFI-avtalen, men de kämpar för att fakta i ny teknik och osäkra prognoser om hur mycket skräp som produceras och omfattningen av återvinning.

Men dessa problem var förutsägbara - och tydligt identifierade av kritiker av privatfinansierade förbränningsanläggningar. Jordens vänner varnade år 2008 om att PFI-avfallshanterare pressade rådet att begå sig till höga och växande framtida avfallsnivåer, trots bevis på en utjämning och till och med nedgång. Problemen med en föreslagen förbränningsanläggning för PFI-avfall i Norfolk, som framhölls i utskottsrapporten, framgick mycket tydligt för flera år sedan av Chris Edwards vid University of East Anglia. Även avfallshanteringsföretag själva erkänner ibland att det finns överflödig förbränningskapacitet i hela Europa.

Erbjudandenna fortsatte ändå, drivna av det välkända problemet med överdrivna efterfrågesprognoser i alla slags offentlig-privata partnerskap. Precis som väg- och järnvägsplaner kommer med stora trafikprognoser och nya arenor eller sportevenemang överdriver deras antagna "ekonomiska konsekvenser", så kommer förslag till avfallsbehandlingsanläggningar med orealistiska konsumtionsprognoser. Sådana påståenden - vanligtvis gjorda av konsulter med inneboende intresse - gör projekten mer benägna att godkännas.

Överdrivning ökar också den nivå av verksamhet som garanteras enligt PFI-kontrakt - ytterligare incitament. Enligt en undersökning av danska akademiker är förvrängningen av prognoser så konsekvent och utbredd att det bara var förklarligt som:

systematisk förvrängning, det vill säga ljuger

.

Problemet med felaktig information är en fråga om makt och vinst och måste hanteras som sådan med hjälp av mekanismerna för öppenhet och ansvar.

Förenade kungarikets regering svarade på problemen efter att de kom fram, inte utmanar prognoserna eller alternativa möjligheter att undersöka alternativen på förhand. Även EU har trots sin egen entusiasm för att förena den offentliga och privata sektorn visat sig kunna säga nej. Tidigare i år vägrade det till exempel att subventionera ett antal förbränningsanläggningar i Tjeckien, där efterfrågan inte kunde motivera kostnaderna.

Ta det in-house

En uppenbar lösning på hela finansieringsskälet skulle vara att kommunerna enkelt skulle bygga, äga och driva förbränningsanläggningar själva. Offentliga krediter är emellertid endast tillgängliga för PFI-ordningar, och kommitténs rapport är också tyst om möjligheten att direkt offentlig finansiering.

Lokala myndigheter är effektivt låsta in för offentlig-privata erbjudanden för avfallshantering om de vill dra nytta av statliga "PFI-krediter". Som parlamentsledamöternas rapport lägger den "incitamentiserar användningen av PFI att bygga avfallshanteringsmedel över andra alternativ för att minska mängden avfall som sänts till deponi".

I Sverige, Tyskland och Danmark har grupper av kommuner själva byggt och drivit förbränningsanläggningar. Vissa lokala myndigheter i USA äger egna förbränningsanläggningar, inklusive minst två i New York-staten.

Detta minskar och delar risker men det ökar också potentiella vinster från marknaden och dominanserna hos de privata företagen. Det är ingen överraskning att slöseriets företag inte är alltför nöjda - men EG-domstolen avslog en rättslig utmaning mot ett kommunalt förbränningsanläggning som upprättats av en grupp lokala myndigheter runt Hamburg.

Kommer offentligt

Kärnan att bygga ny infrastruktur med offentliga medel är finansiell. Det är i grunden billigare än PFI eller andra offentlig-privata partnerskap och undviker risken för dyra och oflexibla långsiktiga åtaganden.

Till och med den republikanska guvernören i Alaska - efterträdare till Sarah Palin - har nyligen skrotat en offentlig-privat plan för en bro till förmån för direkt förvaltning, eftersom: "Med staten, snarare än en privat utvecklare, kan projektet spara hundratals miljoner dollar. "

Förenade kungariket förblir dock fryst i sitt engagemang för privata operatörer, i avfall och på annat håll - när det gäller statligt stöd är det verkligen inget alternativ.

Utskottets rapport gör inget för att ändra detta. Det uppmanar regeringen att hjälpa till att "förbättra de lokala myndigheternas uppdragsförmåga", men inte utveckla förmågan att driva sina egna system. Den drar slutsatsen att 25-30 års PFI-kontrakt är alltför flexibla men utan att erkänna att den privata sektorn inte kommer att bygga och driva förbränningsanläggningar utan sådana avtal.

Medan rapporten ger ytterligare bevis på behovet av en paus från den politiska ortodoxin de senaste 25 åren för att återskapa ett vanligt alternativ för direktkommunala verksamheter, gör det inte själva PAC själv.

Rekommenderas

Hur undersökande journalister använder sociala medier för att avslöja sanningen

Firande Marion Walter - och andra oskilda kvinnliga matematiker

Arbetet står verkligen inför en hård kamp i Skottland