{h1}
vetenskap + teknik

Vår fossila fingerupptäckt pekar på tidigare mänsklig migration i Arabien

Anonim

Arabiska halvön är en stor landmassa vid korsningen av Afrika och Eurasien. Ända tills det senaste årtiondet var nästan ingenting känt om tidiga människor i området. Under de senaste åren har det team jag jobbar med gjort många anmärkningsvärda upptäckter i Saudiarabien, men en sak saknades alltid: fossiler från forntida människor.

Detta förändrades när vi upptäckte ett litet ben med stora konsekvenser i Saudiarabiens Nefud-öken för två år sedan. Som mina kollegor och jag förklarar i ett nytt papper i Nature Ecology and Evolution, visar detta 90 000 år gamla Homo sapiensfingerbensfosil att mänsklig migration till Eurasia inträffade tidigare än tidigare trodde. Och det framhäver också klimatförändringens roll i våra tidiga expansioner.

Under de senaste åren har jag forskat i Saudiarabien, som medforskare och fältchef för det internationella Palaeodeserts-projektet. Under 2014 upptäckte vi platsen för Al Wusta, nära en annan etablerad arkeologisk plats i nordvästra delen av landet och började seriös forskning där 2016.

Vi hittade snart hundratals djurfossiler och konstgjorda stenverktyg. Sedan hittade vi en liten fossil, en av de bästa bevarade från platsen. Den hade den karakteristiska formen av en del av ett mänskligt fingerben, men kunde det verkligen vara att efter så många år av tittar hade vi äntligen hittat en gammal mänsklig fossil?

Vi använde en teknik som heter uran-serien och bestämmer att fingerbenet var 90 000 år gammalt. Detta innebar att mäta hur mycket av den lilla mängd uran som naturligt hittades i fossilen hade förfallit till radioaktivt thorium och utarbetat hur lång tid det här måste ha tagit.

Nästa utmaning var att identifiera de arter som fossilen tillhörde. Var det en människa eller var det en Neanderthal, den enda andra hominin som är känd i sydvästra Asien under denna tidsperiod? Det visar sig att fingerbenet tillhörde vår egen art, Homo sapiens.

Den del av fingerbenet som vi hittat, mittpartiet eller "mellanliggande phalanx", är mycket olika hos människor och neanderthaler. I grund och botten är våra längre och tunnare medan Neanderthals "är kortare och pluggare. Vi CT-skannade också Al Wusta-fossilen för att producera en 3D-datormodell. Vi använde sedan en teknik som heter geometrisk morfometri för att jämföra de fina detaljerna i fossils form med samma del från många människor, utdöda homininer och icke-mänskliga primater för att bekräfta att det verkligen var från en gammal människa.

Ny historia

Detta finger var inte bara en intressant finna i sig själv. Det kan också bidra till att förändra vår förståelse för när mänskligheten först spred sig ur de tidigaste hemmen. Enligt den gamla läroböckerna, utvecklades vår art i Afrika omkring 200 000 år sedan. Trots en kort, misslyckad utvidgning till kanten av Eurasien omkring 100 000 år sedan när människor försökte migrera till marken vid den östra änden av Medelhavet (Levanten), spredde vi bara framgångsrikt från Afrika omkring 60 000 till 50 000 år sedan.

Nya bevis tyder på att mycket av denna berättelse är fel. Fynd i Afrika, som från Jebel Irhouds plats i Marocko, föreslår att Homo sapiens uppträdde tidigt, för mer än 300.000 år sedan. Vårt ursprung verkar inte ha inträffat i endast ett litet område, men över mycket av Afrika.

Fynd från levanten, senast dateringen av en maxilla (övre käftben) från Misliya Cave i Israel, föreslår att vår art upprepade gånger expanderas till vinterfallet som utfodras, skogsklädda områden strax utanför Afrika. Vi vet inte om folk överlevde lång sikt i Levanten, vilket är ett mycket litet område. Det verkar mer troligt att det upprepades migreringar från Afrika.

Men hur är det med områdena bortom levanten? Nya fynd tyder på att vår art kom till östasien och australien mycket tidigare än vad man trodde. Men bestämning av de närvarande homininarterna och åldern för dessa platser har visat sig utmanande.

Vårt fingerfossil ger oss ett mer specifikt tidsintervall att arbeta med, vilket korrelerar med andra bevis. Stenverktyg från Al Wusta liknar dem från den mellanpaleolithiska (stenåldern) perioden i Levant och nordöstra Afrika. De föreslår att vår tidiga spridning till Eurasien inte var förknippad med någon form av tekniskt genombrott, såsom uppfinning av projektilteknik som vissa har föreslagit.

Tillsammans visar dessa resultat att Homo sapiens hade spridit sig utanför Levanten mycket tidigare än traditionella konton skulle ha det. Al Wusta phalanx är den äldsta direkt daterade fossilen av vår art bortom Afrika och Levanten och utgör sålunda en viktig referenspunkt för att förstå detta ämne.

Utmaningen för framtiden utreder vad som blev av befolkningen som Al Wusta människan tillhörde. Al Wusta människan bodde i ett mycket annat landskap från den nuvarande öknen där den hittades. De slags djurfossiler och sedimentets egenskaper visar att platsen en gång var en sötvattensjö i en gräsmiljö.

Hur svarade dessa forntida människor på den dramatiska miljöförändringen som torkade ut sjöar som Al Wusta? Hur hände de till andra populationer? En enda disciplin ensam - vare sig det är arkeologi, genetik eller palaeontologi - kan inte förklara starkt vår utveckling och spridning av vår art. Men genom att arbeta tillsammans är jag övertygad om att vi kan göra stora insatser för att förstå vårt ursprung de närmaste åren.

Rekommenderas

Vad Brexit skulle innebära för relationerna mellan Indien och Storbritannien

Navigera online-information labyrinten: ska eleverna lita på Wikipedia?

Från att skrika ut för att stanna hemma: en kort historia av brittisk omröstning