{h1}
vetenskap + teknik

Moderna människor utvecklades 100.000 år tidigare än vi trodde - och inte bara i östra Afrika

Anonim

Enligt läroböckerna kom alla människor som lever idag från en befolkning som bodde i östra Afrika för omkring 200.000 år sedan. Detta bygger på tillförlitliga bevis, inklusive genetiska analyser av människor från hela världen och fossila funn från Etiopien av humanliknande skelettrester från 195 000-165 000 år sedan.

Nu har ett stort vetenskapligt team som jag var del av upptäckt nya fossila ben och stenverktyg som utmanar denna uppfattning. De nya studierna, som publiceras i Naturen, dämpar vår arts ursprung med 100 000 år och föreslår att tidiga människor troligen spann över hela den afrikanska kontinenten vid den tiden.

Över hela världen och genom historien har människor varit intresserade av att förstå deras ursprung - både biologiska och kulturella. Arkeologiska utgrävningar och de föremål som de återställer kasta ljus på komplexa beteenden - som verktygsverktyg, symboliskt begravning av de döda eller konstverk. När det gäller att förstå vårt biologiska ursprung finns det två huvudsakliga beviskällor: fossila ben och tänder. På senare tid erbjuder gammalt genetiskt material som DNA också viktiga insikter.

Resultatet kommer från den marockanska platsen Jebel Irhoud, som sedan 1960-talet varit välkänt för sina mänskliga fossiler och sofistikerade stenverktyg. Emellertid har tolkningen av Irhoudfossilerna länge komplicerats av bestående osäkerheter kring deras geologiska ålder. År 2004 inledde evolutionära antropologer Jean-Jacques Hublinand Abdelouahed Ben-Ncer ett nytt utgrävningsprojekt där. De återställde stenverktyg och nya Homo sapiens fossiler från minst fem personer - främst delar av skalle, käke, tänder och vissa benben.

Dating fossilerna

För att ge ett exakt datum för dessa fynd använde geokronologer på laget en termoluminescensdatering metod på de stenverktyg som hittades på platsen. När gamla verktyg begravas börjar strålningen ackumuleras från de omgivande sedimenten. Whey de värms upp, denna strålning avlägsnas. Vi kan därför mäta ackumulerad strålning för att bestämma hur länge sedan verktygen begravdes. Denna analys visade att verktygen var cirka 315 000 år gamla, ge eller ta 34 000 år.

Forskare tillämpade också elektronspinnresonansdatering, vilket är en liknande teknik men i detta fall görs mätningarna på tänderna. Med hjälp av data på strålningsdosen uppskattades en ålders ålder i en av käftarna 286 000 år med en felmarginal på 32 000 år. Sammantaget indikerar dessa metoder att Homo Sapiens - moderna människor - bodde i det avlägsna nordvästra hörnet av den afrikanska kontinenten mycket tidigare än tidigare känt.

Men hur kan man vara säker på att dessa fossiler tillhörde en medlem av vår art snarare än någon äldre förfader? För att ta itu med denna fråga använde anatomisterna på teamet högupplösta computertomografi (CAT-skanningar) för att producera detaljerade digitala kopior av de värdefulla och bräckliga fossilerna.

De använde sedan virtuella tekniker för att rekonstruera ansikte, hjärnfall och underkäke i denna grupp - och tillämpade sofistikerade mättekniker för att bestämma att dessa fossiler hade modern mänsklig ansiktsmorfologi. På så sätt kan de särskiljas från alla andra fossila humana arter som kändes vara i Afrika vid den tiden.

Högupplösningsskanningarna användes också för att analysera dolda strukturer inom tandkronorna, liksom storleken och formen på tandrotarna som döljs i käftarna. Dessa analyser, som var i fokus för mitt bidrag, avslöjade ett antal dental egenskaper som liknar andra tidiga fossila moderna människor.

Och även om de är mer primitiva än dagens moderna tänder, är de verkligen klart olika från, till exempel Homo Heidelbergensis och Homo Neanderthalensis. Upptäckten och vetenskapliga analyser bekräftar vikten av Jebel Irhoud som den äldsta platsen som dokumenterar ett tidigt skede av vår arts ursprung.

Arkeologi kontra genetik

Som en paleoantropolog som fokuserar på studien av fossila ben och tänder blir jag ofta frågad varför vi inte bara tar upp dessa frågor om mänskligt ursprung genom att använda genetiska analyser. Det finns två huvudorsaker till detta. Trots att otroligt spännande framsteg har gjorts i återvinning och analys av genetiskt material från fossiler som är flera hundratusentals år verkar det som om det bara är möjligt under vissa (och tyvärr sällsynta) villkor för begravning och fossilisering, som en låg och stabil temperatur.

Det betyder att det finns fossiler som vi aldrig kan få genetiska data från och vi måste förlita oss på analyser av deras morfologi, som vi gör för andra mycket intressanta frågor relaterade till de tidigaste perioderna av mänsklig evolutionär historia.

Att förstå den genetiska grunden för vår anatomi berättar bara en liten del av vad det innebär att vara mänsklig. Att förstå hur hur beteendet under våra liv kan förändra den yttre och inre strukturen hos handben kan hjälpa till att avslöja hur vi använde våra händer för att göra verktyg. På samma sätt kan mäta den kemiska sammansättningen och cellstrukturen hos våra tänder berätta vad vi äter och vår utvecklingsnivå under barndomen. Det är dessa typer av faktorer som hjälper oss att verkligen förstå hur du och jag är lika och annorlunda än de första medlemmarna i vår art.

Och vi bör naturligtvis inte glömma att det är den arkeologiska skivan som identifierar när vi började göra konst, smycka våra kroppar med smycken, göra sofistikerade verktyg och få tillgång till ett brett utbud av växt- och djurresurser. Det har varit några spännande förslag om att mänskliga arter som är äldre än Homo sapiens kan ha visat några av dessa fantastiska beteenden.

Mer sådan forskning kommer att avslöja hur unikt vi faktiskt är i vår släkts evolutionära historia. Så låt oss uppmuntra en ny generation unga forskare att gå på jakt efter nya fossiler och arkeologiska upptäckter som äntligen hjälper oss att spricka pusslet om mänsklig utveckling en gång för alla.

Rekommenderas

De la punition à la protestation: une histoire du tatouage

Unionens ståndpunkt: Obama lägger fram sin ekonomiska agenda

Varför kvinnor och män också enkelt accepterar könsskillnaden