{h1}
vetenskap + teknik

Den slutliga nedräkningen: bjuda farväl på rymdfärjeprogrammet

Anonim

Allt går bra, det sista rymdfärjans uppdrag kommer att lanseras från Kennedy Space Center tidigt på lördag morgon (AEST). Detta flyg, som gjordes av rymdfärjan Atlantis, kommer att vara den 135: e resan i NASA: s rymdfärjeprogram och markerar slutet på en era.

Den första Shuttle-lanseringen ägde rum i april 1981 och i 30 års drift har flotta med fem shuttles (Columbia, Challenger, Discovery, Atlantis och Endeavour), officiellt känd som rymdtransportsystemet (STS):

  • slutfört mer än 20.000 banor av jorden
  • dockad vid International Space Station (ISS) 35 gånger
  • stöds 29 Spacelab-experiment inom områden som astronomi, mikrogravity, radar, rymdfysik och biologi
  • genomförde fem serviceuppdrag till Hubble rymdteleskopet
  • transporterade hundratals människor till rymden

Shuttle-programmet - till och med lördag åtminstone - är ett av tre bemannade rymdflygprogram runt om i världen som för närvarande är i drift. De andra två är det ryska Soyuz-programmet, som fortsätter att transportera astronauter till ISS efter avslutandet av Shuttle-programmet och det kinesiska Shenzhou-programmet.

Till skillnad från dessa andra mänskliga rymdflödesprogram har tyngdpunkten i Shuttle Mission varit tyngdpunkten på utkik och utbildning, med NASA som använder rymdutforskning för att inspirera studenter och allmänheten.

Dessutom har icke-NASA-personal ofta flugit i Shuttle för att arbeta med specifika "nyttolast", inklusive vetenskapliga experiment eller en viss utrustning.

Shuttleprogrammets vetenskapliga och pedagogiska prestationer kan inte nekas.

Tyvärr har förstörelsen av Challenger (1986) och Columbia (2003) shuttles ett slag mot hela programmets förutsättning: en flotta återanvändbar rymdskepp som skulle spränga människor i rymden och säkerställa deras säkra återvändande till jorden.

Detta och det uppenbara misslyckandet av programmet för att hålla kostnaderna för rymdresor nere har stavat slutet på Shuttle-programmet.

Men är detta nödvändigtvis en dålig sak?

Lawrence M. Krauss, grundprofessor och chef för Origins Project vid Arizona State University, skrev i april 2011-utgåvan av Scientific American att upptäckten som gjordes av rymdteleskopet Hubble iakttar universumets yttersta delar har avfyrt vår fantasi mycket mer än detaljerna i det dagliga livet ombord på ISS.

Jag håller med detta förslag.

Pendlarna var utformade för resor med lägre bana. ISS kretsar på ett avstånd av cirka 400 kilometer från jordens yta.

Hubble rymdteleskop kretsar jorden på ett avstånd av ca 600 kilometer. De längst bort från jordens människor har någonsin reste fortfarande kvar månen - 1000 gånger längre bort än ISS.

Det har redan varit 39 år sedan en människa reste det avståndet och gick på månen (1972: Apollo 17).

För de av oss som bodde under Apollo 11-17-uppdrag är tanken om utforskning av rymden oundvikligen kopplad till människor som landar på andra planeter och reser till solsystemets yttersta räckvidd (och eventuellt bortom).

Men betydande kan rymdfärjeprogrammets prestationer helt enkelt inte konkurrera med det enormt inspirerande begreppet mänsklig resa till andra planeter.

Shuttle-programmet tillhandahöll en plattform för experiment med material, teknik och undersökning av reaktionen av human fysiologi till långa perioder utan gravitation.

Det är nu dags för all kunskap som erhållits från experimenten under de senaste 30 åren att användas för att planera och uppnå nästa etapp av rymdutforskning, en som förhoppningsvis kommer att omfatta djupgående mänsklig resa.

Det finns bara så mycket motivation, nyfikenhet och vetenskaplig inspiration som kan uppnås genom att oändligt cirkla runt jorden - om du inte gör det medan du är på månen.

Har du stående minnen från rymdfärjan? Vad vill du se nästa? Lämna dina kommentarer nedan.

Rekommenderas

Vad Brexit skulle innebära för relationerna mellan Indien och Storbritannien

Navigera online-information labyrinten: ska eleverna lita på Wikipedia?

Från att skrika ut för att stanna hemma: en kort historia av brittisk omröstning