{h1}
miljö + energi

Många mer mikroplastiska flytande i hav än trodde

Anonim

Plastförorening i havet framträder ofta som havsfiskmassor fyllda med cigarettändare och flaskhuvud, marina däggdjur som är intrasslade i fiskeredskap och drivande plastpåse som efterliknar en gelatinös måltid. Förra året bedömde en undersökning att cirka åtta miljoner ton av vårt plastavfall kommer in i havet varje år.

Men var denna plast slutar och vilken form det tar är ett mysterium. Det mesta av vårt avfall består av vardagliga föremål som flaskor, omslag, sugrör eller påsar. Ändå är den stora majoriteten av skräp som finns flytande långt utanför havet mycket mindre: det är brutna fragment mindre än din pinky nagel, kallad mikroplastisk.

I en nyligen publicerad studie visade vi att den här flytande mikroplasten står för endast cirka 1% av plastavfallet som kommer in i havet från ett land på ett år. För att få detta nummer - beräknat vara mellan 93 000 och 236 000 ton - använde vi alla tillgängliga mätningar av flytande mikroplastik tillsammans med tre olika numeriska oceancirkulationsmodeller.

Få en pärla på mikroplastik

Vår nya uppskattning av flytande mikroplastik är upp till 37 gånger högre än tidigare uppskattningar. Det motsvarar massan av mer än 1300 blåhvalar.

Den ökade uppskattningen beror delvis på den större datasatsen - vi samlade mer än 11 ​​000 mätningar av mikroplastik som samlats in i planktonät sedan 70-talet. Dessutom standardiserades data för att ta hänsyn till skillnader i provtagningsförhållanden.

Till exempel har det visat sig att trål som utförs under starka vindar tenderar att fånga färre flytande mikroplastik än under lugna förhållanden. Det beror på att vindar som blåser på havytan skapar turbulens som skjuter ner plast till tiotals meter djup, utom räckvidden för trålnät. Vår statistiska modell tar hänsyn till sådana skillnader.

Det breda utbudet i våra uppskattningar (93 till 236 tusen ton) beror på det faktum att stora havsområden ännu inte har samplats för plastskräp.

Det är allmänt underförstått att de största koncentrationerna av flytande mikroplastik uppträder i subtropiska havsströmmar eller gyr, där ytströmmar sammanfaller i en slags oceanografisk "dead end".

Dessa så kallade "skräpplaster" av mikroplastik har dokumenterats väl med data i Nordatlanten och Norra Stilla havet. Vår analys innehåller ytterligare data i mindre urval av regioner, vilket ger den mest omfattande undersökningen av mängden mikroplastiska skräp hittills.

Men väldigt få undersökningar har någonsin genomförts på södra halvklotets oceaner och utanför den subtropiska gyran. Små skillnader i de oceanografiska modellerna ger väldigt olika uppskattningar av mikroplastisk överflöd i dessa regioner. Vårt arbete belyser när ytterligare havsundersökningar måste göras för att förbättra mikroplastikbedömningarna.

Och resten?

Flytande mikroplaster insamlade i planktonät är den bäst kvantifierade typen av plastrester i havet, delvis för att de ursprungligen noterades av forskare som samlade och studerade plankton årtionden sedan. Men mikroplastik representerar bara en del av den totala mängden plast nu i havet.

När allt kommer omkring är "plast" en kollektiv term för en rad syntetiska polymerer med varierande materialegenskaper, inklusive densitet. Det betyder att vissa vanliga konsumtionsplaster, till exempel PET (hartskod nr 1, stampad på botten av tydliga plastdryckflaskor) till exempel är tätare än havsvatten och kommer sjunka när de kommer in i havet. Mätning av plast på havsbotten är emellertid mycket utmanande i grunda vatten nära stranden, än mindre över stora havsbassänger med ett genomsnittligt djup på 3, 5 kilometer.

Det är också okänt hur mycket av de åtta miljoner ton plastavfall som kommer in i den marina miljön varje år ligger på stränder som kasserade föremål eller nedbrutna mikroplastika.

I en daglig rengöring av stränder runt om i världen samlades in 2010 mer än 5 500 ton soptippar, inklusive mer än två miljoner cigarettskott och hundratusentals livsmedelsförpackningar, dryckesflaskor, flaskhuvud, dricksrullar och plastpåsar.

Vi vet att dessa större plastplaster efterhand kommer att bli mikropartiklar. Det är emellertid väsentligt okänt att den tid det tar stora föremål - inklusive konsumentvaror, bojar och fiskeredskap - att fragmentera till millimeterstorlekar på exponering för solljus.

Hur små dessa bitar blir före (eller om) de försämras av marina mikroorganismer är ännu mindre säker, till stor del på grund av svårigheten att samla in och identifiera mikroskopiska partiklar som plast. Laboratorie- och fältförsök som exponerar olika plaster för miljöförväxling kommer att hjälpa unravel ödet av olika plaster i havet.

Varför det spelar roll

Om vi ​​vet att en massiv mängd plast går in i havet varje år, hur spelar det roll om det är en flaskhatt på en strand, en förlorad hummerfälla på havsbotten eller en nästan osynlig partikel som flyter tusentals miles offshore? Om plastskräp bara var ett estetiskt problem kanske det inte skulle.

Men havplaster utgör ett hot mot ett stort antal marina djur, och deras risk bestäms av mängden skräp som ett djur möter, liksom storleken och formen på skräpet.

En nyfiket tätning, ett intakt packband, en plastslingan som används för att fästa kartonglådor för frakt, drivande i vattnet är en allvarlig försvarsrisk, medan bitar av flytande mikroplastik kan intas av stora filtermatande valar ner till nästan mikroskopiska zooplankton. Innan vi vet var miljontals plastmaterial ligger i havet, kan vi inte fullt ut förstå den fulla sviten av dess effekter på det marina ekosystemet.

Men vi behöver inte vänta på mer forskning innan vi arbetar med lösningar på detta föroreningsproblem. För de få hundra tusen ton mikroplastiska flytande i havet vet vi att det inte är möjligt att städa upp dessa nästan mikroskopiska partiklar fördelade över tusen kilometer av havytan. I stället måste vi stänga av kranen och förhindra att avfallet kommer in i havet i första hand.

På kort sikt måste effektiva system för insamling och avfallshantering införas där de behövs mest i utvecklingsländer som Kina, Indonesien och Filippinerna där snabb ekonomisk tillväxt som åtföljs av ökat avfall överstiger infrastrukturens kapacitet att hantera detta avfall På längre sikt måste vi tänka på hur vi använder plast med avseende på funktion och önskad livstid för produkterna. I slutet av sitt liv bör kasserad plast betraktas som en resurs för att fånga och återanvända, snarare än enbart en disponibel bekvämlighet.

Rekommenderas

Biskopen betalar tillbaka mer än $ 5000 för Geelong helikopterresa

Nya natten borgmästare kunde göra städernas drömmar sanna - det är så

Batterikostnaderna sjunker ännu snabbare då elbilförsäljningen fortsätter att stiga