{h1}
miljö + energi

Botswana's Okavango Delta: en unik öken som är våt, och en värdig UNESCO-tillägg

Anonim

Listan över världens mest extraordinära platser, UNESCOs världsarvslista, fick sin 1000: e inträde i veckan med tillägg av Okavango Delta i norra Botswana.

För att bli vald på UNESCO-listan måste en webbplats anses ha "enastående universell värde". Det är passande att deltaet bör vara ett sådant landmärkeval eftersom det helt enkelt är unikt: ett våtmark i en öken, ett delta som inte flyter in i havet. Det här låter osannolikt men det ger faktiskt ett exceptionellt exempel på hur biologiska, hydrologiska, biogeokemiska och klimatiska processer har interagerat för att ge oss ett ekosystem av enastående betydelse och fantastisk biologisk mångfald.

En öken, våt även under torrsäsongen

Okavango Delta är ovanligt i många avseenden. I oktober varje år rinner regn som faller på Angolas högland ner i Cubango och Cuito-floderna, som vid gränsen mellan Angola och Namibia deltar i att bilda Okavango-floden. Denna puls av vatten, som står för över 60% av vattnet som kommer in i deltaet, strömmar långsamt nedströms under fyra till sju månader och når den norra delen av deltaet mellan februari och maj.

Vattenpulsen går in i deltaet genom en bred dal i norra Botswana, kallad panhandeln. Här är vattnet relativt djupt och snabbtflyttande, skär genom Kalahari sanden innan ett vinkelrätt geologiskt fel som orsakas av tektonisk aktivitet gör att vattnet spridas långsamt ut i en fläkt och når de södra delarna av deltaet i augusti-september. På södra halvklotet är dessa vintermånader, och i den här regionen är det också torrperioden. Därför uppstår maximal översvämningsgrad faktiskt vid årets torraste punkt.

Denna puls av vatten orsakar att storleken på deltaet fluktueras dramatiskt, ungefär fördubblas sin storlek från 6 000 km 2 till 12 000 km 2 varje år under torrsäsongen. Lokalt regn under sommarmånaderna står för mindre än 40% av deltaets flodflöde, men spelar fortfarande en viktig roll för att påverka omfattningen av det område som översväms av deltaet. Tillsammans säkerställer de att det lokala vattnet har vatten för att trivas under större delen av året och vrider deltaet till en stor grön oas som ger livsmiljöer på mark och vatten för rikliga växter och djur.

En ihållande våtmark sötvatten oas

En annan anmärkningsvärd egenskap hos deltaet är att 98% av sitt vatten försvinner genom förångning och transpiration (vatten upptagna genom växter och avdunstar från bladet). Detta är en annan paradox av deltaet, att dess vatten förbli färskt och inte saltlös, även med en stark subtropisk sol. Detta beror på en komplex uppsättning interaktioner, först nyligen förstådda, som innefattar termiter, träd och över 150.000 öar.

De flesta öar i deltaet är trodde att de härrör från trädplantor som växer på termithögar. När träden växer, upptas vatten och lösta ämnen från marken till växter och släpps genom transpiration. Detta medför att vattentabellen sjunker över tiden, vilket drar vatten från de omgivande flodskedorna för att ersätta det, och så håller området påfyllt med färskt vatten.

Salter koncentrerar sig under öarna och skapar zoner med hyper-salinjord, i vilka få organismer kan överleva, men när koncentrationerna av salter under öarna ökar blir salterna tillräckligt täta och tunga att de sjunker till botten, vilket effektivt garanterar ett lager av färskt vatten ovanför.

Det dynamiska och varierande deltaet

Okavango Delta är en av Afrikas få kvarvarande orörda våtmarker, och sedan 1997 har den klassificerats som världens största våtmark av internationell betydelse. Det har skett liten skada från mänsklig aktivitet, delvis på grund av dess näringsfattiga vatten som medför låga fiskutbyten och dels av en turismspolitik som ger stor inkomst med minimal inverkan.

Dessa långa perioder med tillgängligt vatten och deltaets näringsrika gräsmarker och floodplains har dock givit upphov till ett blomstrande liv, en Afrikas största djupkoncentration: världens största befolkning av elefanter, flodhästar och många hotade arter som den vilda hunden, svarta och vita noshörningar och cheetahs. Ett stort antal av de 450 arter av fåglar som spelas in på deltaet är också globalt hotade, till exempel slattiga ägar och vattlade kranar. Denna mångfald är ingen olycka; den är nära kopplad till den exceptionella mångfalden av livsmiljöer som orsakas av den unika dynamiken hos floderna i floderna under den torra säsongen.

Naturlig nedbördsvariation och regionens inre hydrologi betyder att det alltid finns variation i storlek och omfattning av översvämningarna. Till exempel, efter en period av sammandrag i slutet av 1990-talet-2000-talet har de senaste åren sett deltafloden i en utsträckning som inte ses sedan 1960-talet. Det är kanske oundvikligt att en varmare värld kommer att påverka regionen, och även om effekterna inte är väl förstådda, föreslår preliminära resultat att översvämningar kommer att minska.

Men en annan tydlig och nuvarande fara, och en vars effekter kan känna sig mycket tidigare, är hotet för vatten och vilda djur genom den botswanska regeringen att bevilja 41 minerallicenser för diamanter, oädelmetaller och olja i Okavango Delta tidigare i år. Även på UNESCO-listan kan ingenting tas för givet.

Rekommenderas

Varför Volvo går "all-electric" är inte lika revolutionerande som det verkar

Varför fred i Ukraina inte kommer att rädda den ryska ekonomin

Hur Florida hjälper till att träna nästa generations cybersecurity-proffs